La Chine s’impose en Antarctique

La Chine s’impose en Antarctique

Par Marine Ernoult
Le brise-glace chinois Xuelong («Dragon des neiges»), à son départ de Shanghai pour l’Antarctique, le 8 novembre 2017. Photo STR. China Out. AFP

Sans attendre l’avis des autres pays, Pékin a déjà acheminé du matériel pour construire une cinquième base de recherche au pôle Sud.

Mi-janvier, les 334 membres d’équipage du brise-glace chinois Xuelong («Dragon des neiges») ont débarqué du matériel sur l’île Inexprimable, dans la mer de Ross. La construction de la cinquième station scientifique chinoise se prépare en Antarctique. Les premiers conteneurs avaient fait leur apparition sur le continent de glace à la fin de l’année dernière pour établir une base temporaire.

Le dépôt du matériel sur l’île Inexprimable ne laisse aucun doute sur les intentions de Pékin, qui semble oublier ses engagements internationaux. En 1991, un protocole sur la protection de l’environnement a déclaré l’Antarctique «terre de sciences et réserve naturelle», avec interdiction de toute exploitation jusqu’en 2048. Ajouté au Traité sur l’Antarctique, il oblige la Chine à attendre les conclusions de l’examen de l’étude d’impact environnemental de sa nouvelle base, réalisée par un comité composé de 39 pays, dont la France. Cette revue des forces et des faiblesses du projet chinois doit avoir lieu au mois de mai à Buenos Aires et aboutir à un document de synthèse, non contraignant.

Déjà quatre bases chinoises

Après l’examen par le comité international, les autorités chinoises doivent produire en septembre une étude d’impact finale, qui doit tenir compte des critiques formulées par le comité. En acheminant le matériel, la Chine gagne un an, car dans cette région polaire, la fenêtre de tir pour les travaux est d’à peine dix semaines, entre mi-novembre et début février. Si les Chinois n’avaient pas déposé le matériel en janvier, ils n’auraient pas pu commencer le chantier dès début 2019. «Pékin est prêt à démarrer la construction le plutôt possible en 2019, quelle que soit la décision au niveau international, assure Yves Frénot, biologiste et directeur de l’Institut polaire français. Ils sont pour le moment dans les clous vis-à-vis du droit international mais c’est une procédure limite. Or, est-ce qu’on a besoin d’une nouvelle base ?» Il existe déjà 52 bases scientifiques en Antarctique, dont quatre chinoises, et les Coréens, les Italiens et les Allemands sont déjà présents dans la mer de Ross.

Revoir sa copie

La Chine est active en Antarctique depuis 1985, année de la construction de sa première station «Grande Muraille», qui peut accueillir 80 chercheurs durant les mois d’été. Trois autres ont suivi, en 1989 (base «Zhongshan»), 2009 (base «Kunlun») puis 2014 («camp Taishan»). Pékin ambitionne de s’imposer comme une puissance de premier plan dans cette région polaire, et veut étendre son influence au sein du Traité sur l’Antarctique qui regroupe 53 pays. Avec 28 autres Etats membres, la Chine dispose d’ores et déjà du droit de vote, en raison de l’importance de ses activités scientifiques sur place. Ses publications académiques consacrées à l’Antarctique ont fait un «bond extraordinaire», selon les mots d’Yves Frénot, notamment les recherches sur les impacts du réchauffement climatique en région polaire.

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La construction de la cinquième station de recherche chinoise en Antarctique est un vieux dossier. En 2013 déjà, la Chine avait soumis une première étude d’impact, très critiquée. Parmi les reproches, le fait de ne pas avoir envisagé d’autres lieux d’implantation et de ne pas avoir suffisamment pris en compte la collaboration avec les autres pays. «Il faut qu’il y ait de la valeur ajoutée, les Chinois ne peuvent pas faire ce que font déjà les autres nations sur place», explique le directeur de l’Institut polaire français. La Chine avait alors dû revoir sa copie. Aujourd’hui, elle ne semble plus prête à attendre. Les travaux sur île Inexprimable devraient s’achever vers 2022.

Marine Ernoult

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